Europa se está sobrecalentando. Este AC amigable con el clima podría ayudar.

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Reino Unido declaró una emergencia nacional esta semana durante una ola de calor histórica que derritió las pistas, entorpeció los viajes en tren y rompió récords de temperatura. La devastación ha sido particularmente aguda en un país como Inglaterra, donde 95 por ciento de la población carece de aire acondicionado.

En medio de eso, el gobierno británico ha otorgado subvenciones para una solución poco conocida: las bombas de calor.

Con un nombre engañoso, las bombas de calor son acondicionadores de aire bidireccionales que mueven el aire caliente desde el inside de una casa hacia el exterior, manteniendo las viviendas frescas en los meses calurosos. En los meses de invierno, hacen lo contrario, tomando energía térmica del exterior y empujando aire caliente hacia adentro.

Los funcionarios de energía, los legisladores y los científicos promocionan los dispositivos como sistemas económicos y de bajo consumo que reducen significativamente las emisiones de gases de efecto invernadero en comparación con los dispositivos tradicionales de calefacción y refrigeración.

Las estimaciones muestran que el 90 por ciento de los hogares japoneses utilizan bombas de calor para calentar y enfriar los hogares, lo que contribuye a una caída del 40 por ciento en el consumo de electricidad del país durante la última década. En Italia, el gobierno paga efectivamente a los ciudadanos para que usen la tecnología; los propietarios pueden obtener 110 por ciento del costo de su bomba de calor reembolsado.

Europa enfrentó la propagación de incendios forestales y el aumento del número de muertos en medio del calor extremo el 18 de julio. (Video: Alexa Juliana Ard, Rick Noack/The Washington Submit)

Pero los dispositivos carecen de popularidad en partes de los Estados Unidos y Europa debido a la poca conciencia pública y los altos costos de instalación. El Reino Unido cayó muy corto de sus objetivos anuales de instalación de bombas de calor en 2021.

Los expertos en energía señalan un par de razones por las que las bombas de calor no han entrado en la corriente principal. Primero está el nombre, que dificulta que la gente reconozca que calienta y enfría. “Es confuso”, dijo Corinne Schneider, directora de comunicaciones de CLASP, una organización sin fines de lucro dedicada a la energía.

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El alto precio de instalación (los sistemas pueden costar más de $10,000 para comprar e instalar) también es un obstáculo para muchos usuarios.

Pero con una ola de calor que obliga a las personas a encontrar formas de enfriar sus hogares, mientras que la guerra de Rusia en Ucrania dispara los precios de la energía, los expertos dicen que las bombas de calor son una solución pure: un sistema todo en uno que enfría durante las olas de calor y scale back la dependencia de gasolina en invierno.

“Es un tema de comodidad en el hogar. Es un tema climático. Es un problema de seguridad”, dijo Alexander Gard-Murray, investigador del cambio climático y economista del Laboratorio de Soluciones Climáticas de la Universidad de Brown. “Cualquiera de ellos sería suficiente para moverse agresivamente en las bombas de calor, pero en conjunto creo que la evidencia es insuperable”.

La tecnología que sustenta las bombas de calor se remonta a la década de 1940, cuando el inventor estadounidense Roberto C Webber creó un prototipo de unidad de calefacción con tubos de cobre en su sótano. A lo largo de los años, la creación de Webber inspiró la tecnología central que permitió que los refrigeradores modernos transfirieran el calor por la parte trasera del refrigerador, manteniendo fresco el inside.

Hay dos tipos principales de bombas de calor. En los meses cálidos, las bombas de calor de fuente de aire extraen el aire caliente de una habitación, lo soplan sobre un serpentín y lo hacen round a través de un refrigerante para que el aire frío regrese al inside. En los meses fríos, la bomba captura la energía térmica del aire exterior y la hace round por la máquina para calentarla y soplarla hacia el inside. Estas bombas son similares en tamaño a las unidades centrales de aire acondicionado.

Las bombas de calor geotérmicas transfieren el calor almacenado en la Tierra a un edificio durante el invierno y lo transfieren durante el verano. Estas son menos comunes y más costosas que las opciones de fuente de aire.

Una de las quejas más comunes sobre las bombas de calor, dijeron los expertos, period que dejaban de proporcionar calor en los días muy fríos. Pero los avances en los compresores de bomba de calor los han hecho más eficientes, rentables y exitosos para proporcionar calor en temperaturas más frías.

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A medida que las bombas de calor han mejorado, los legisladores y los expertos en políticas han tratado de hacer que los dispositivos sean más convencionales. En los Estados Unidos, un programa de crédito fiscal proporciona un reembolso de aproximadamente $300 para las personas que hacen la transición de sus hogares a la tecnología de bomba de calor. En medio de la agenda climática estancada del Congreso, una propuesta aumenta el incentivo a $600. Los servicios públicos estatales y locales también tienen sus propios programas de reembolso.

Según se informa, los beneficios para los bolsillos y el clima son significativos, dijeron los expertos en clima.

En los Estados Unidos, se instalan diariamente unas 16.000 unidades de aire acondicionado en promedio. Investigadores de CLASP y la Universidad de Harvard predijeron que si durante la década restante, todas las casas que instalan acondicionadores de aire centrales compraran una bomba de calor subsidiada, los consumidores ahorrarían aproximadamente $ 27 mil millones en facturas de calefacción y refrigeración, al tiempo que reducirían las emisiones de gases de efecto invernadero en 49 millones de toneladas de carbono. dióxido para 2032.

Los investigadores señalan que gran parte de los ahorros se debe a la capacidad de una bomba de calor para calentar hogares hasta un 50 por ciento más eficientemente que los hornos y las calderas de agua. Schneider de CLASP dijo que la ola de calor de Europa es un momento oportuno para que la tecnología de bombas de calor se generalice, ya que muchos están comprando acondicionadores de aire por primera vez.

Otros investigadores señalan que hay mucho en juego. “Todos los días que [people] no instalan tantas bombas de calor como sea físicamente posible, significa que se están afianzando en una mayor dependencia de [Russian President Vladimir] Putin y el gasoline ruso este invierno”, dijo Gard-Murray de la Universidad de Brown.

Sam Calisch, un experto en bombas de calor de Rewiring America, agregó que debido a que el cambio climático está haciendo que las olas de calor sean más frecuentes, los dispositivos de enfriamiento deben tener bajas emisiones.

“Cada vez más lugares que no solían tener aire acondicionado lo están consiguiendo”, dijo. “Entonces, cada vez que esto sucede, debemos pensar en las bombas de calor porque eso nos permite… eliminar parte de la demanda de combustibles fósiles que tenemos actualmente”.

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Debido a que las bombas de calor cuestan mucho, gastar el dinero puede parecer difícil. Y debido a que la mayoría de las personas compran acondicionadores de aire y unidades de calefacción cuando se ven obligados a hacerlo, a menudo tienen poco tiempo para decidir qué comprar, dijo Schneider. Terminan con lo que es común en las tiendas o lo recomiendan los profesionales de mantenimiento.

“Si se encuentra en una emergencia de calefacción o refrigeración… tomará lo que tenga en existencia”, dijo. “Debe haber una manera para que los instaladores de HVAC aumenten su inventory de esta tecnología y sepan sobre ella”.

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